Tournage de Superman/ Filming Superman

“Superman don’t need no seatbelt.”

Muhammad Ali.

En français:

(Faites défiler vers le bas pour des photos et des clips vidéo, y compris un clip de mon père avec Wendy, en répétition sur les fils hauts).

Je profite de ma tasse de café tôt le matin et, alors que je m’assois ici et que je contemple la journée à venir, je pense à Superman et à quel point notre société et notre monde sont dépourvus d’un leader vraiment inspirant. Les pensées de Superman me ramènent à mon enfance.

Mon enfance a été un environnement créatif et une expérience.  Je me considère chanceux, pour ça. À une occasion, j’ai été autorisé à m’asseoir dans le fauteuil du directeur!  Cette chaise était en bois clair et était pliable.  Il avait un matériau noir pour le siège et le dossier était du même matériau noir mais à une différence près; en caractères majuscules blancs gras, le mot « DIRECTOR ». 

Ce n’était pas une chaise ordinaire.  Ici, dans ce qu’on avait appelé la « scène 007 »; la plus grande scène du genre au monde à l’époque, en 1977/8, cette chaise n’était rien de moins qu’un trône!

Le directeur était plus qu’un roi.  Il était Dieu.  Tout le monde l’a compris.  Il s’appelait Richard Donner. En dépit du « Si vous vous asseyez sur cette chaise, vous serez… » Variété d’histoires effrayantes qui m’ont été racontées pendant que j’étais assis là, les acteurs et l’équipe de cette production cinématographique magique me frottaient la tête avec tendresse en passant, et ils faisaient des commentaires sur le talent de mon père.  Ces commentaires me rempliraient de fierté.

Une femme est apparue à côté de moi à un moment donné.  Elle s’est assise à côté de moi et elle était vêtue d’un costume jaune clair.  Elle m’a dit qu’elle s’appelait Wendy et elle m’a aussi raconté à quel point elle aimait travailler avec mon père, à quel point il était incroyable dans son travail et à quel point elle se sentait en sécurité de travailler à ses côtés car, comme elle, il était un professionnel accompli.  Elle m’a dit que des sandwichs viendraient bientôt à moi et que j’étais sur le point de regarder un peu d’histoire du cinéma se faire. 

Wendy se leva et s’éloigna; me rappelant quelque chose sur la façon dont quelques autres enfants se joindraient à moi et que je devais protéger le fauteuil du directeur à tout prix!

L’éclairage a changé.  La zone dans laquelle j’étais, et les quelques enfants qui sont venus s’asseoir près de moi, ont été plongés dans l’obscurité.  Toutes les caméras argentiques, les grandes longueurs de câbles et une grande partie de l’équipement et de l’équipe qui le gérait ont été rendus invisibles.  Le silence s’est abattu sur toute la région et nous savions tous bien que pas un mot, pas un mouvement, rien ne devait faire un son.

J’ai regardé la scène principale.  Devant moi, étalé sur le sol, se trouvait le côté d’un gratte-ciel massif!  C’était surréaliste.  De droite à gauche, je pouvais voir rangée après rangée de fenêtres de bureau alors que le gratte-ciel était posé à plat; juste la profondeur des fenêtres et une légère zone derrière (sous) elles.  J’ai regardé le long de l’étendue de la scène devant moi et j’ai déplacé mes yeux vers la gauche. 

Là, j’ai vu une partie de l’équipage ajuster quelque chose de très étrange.  C’était la moitié, du nez à l’aileron arrière, d’un hélicoptère rouge vif !  Il était coincé en place à un angle particulier; comme s’il vacillait sur le bord du toit du gratte-ciel.  Tout cela, posé complètement horizontalement sur le sol.

Les lumières se sont soudainement rallumées et un membre de l’équipage m’a apporté, ainsi qu’aux autres enfants, un grand plateau de sandwichs que nous avons tous accepté avec avidité et saisi dans notre excitation.  Mon père est apparu des environs.  Il était habillé d’une manière qui me faisait sourire de fierté; à part la perruque noire qui avait été collée à sa tête par ailleurs chauve, ce qui m’a fait rire !

Sa tenue lumineuse se démarquait comme un phare et l’effet était fascinant, car je pouvais voir l’équipe du studio qui le regardait, avec admiration.  Ils étaient aussi impressionnés par la tenue que par mon père.  Ce costume était incroyablement célèbre et représentait les rêves d’enfance, l’espoir et le respect.  Cela dit, c’était très étrange; tellement différent de tout ou de quelqu’un d’autre.  

Les lumières se sont éteintes à nouveau et à travers la scène, l’éclairage a été réglé pour représenter la nuit et les lampadaires.  Il y avait des lumières allumées le long de ce qui était censé être le sommet de ce bâtiment horizontal et il y avait des lumières allumées dans le demi-hélicoptère.  Un énorme ventilateur a été allumé et cela a créé un vent qui a fait exploser le bâtiment (ou de droite à gauche comme vers le demi-hélicoptère). 

J’ai regardé vers la droite et j’ai vu quelque chose de tout à fait fantastique.  C’était mon père, haut sur un fil; la cape rouge de son costume emblématique battant dans la brise causée par l’énorme ventilateur.  Mon père était positionné à ce qui serait le bas du bâtiment, s’il devait être debout.

Ensuite, activité à ma gauche.  J’ai vu Wendy se mettre en position; elle deux était sur un fil de fer, les mains tenant une étiquette noire ou une corde, d’une sorte ou d’une autre, qui venait de l’intérieur du demi-hélicoptère.  La jupe et les cheveux de Wendy étaient secoués par le vent du ventilateur.  L’équipage s’est retiré en mouvement synchronisé et j’ai vu Richard Donner bouger et crier « D’accord,…. ACTION ».

La mélodie du thème du film jouait en arrière-plan et soudain mon cœur bondit alors qu’un bruit choquant remplissait la scène; Wendy criait!  Mon cœur était dans ma bouche et les enfants avec qui j’étais haletaient tous sous le choc de ce que nous pensions être quelque chose qui n’allait pas.  Le demi-hélicoptère a tremblé et, alors que Wendy criait, il s’est déplacé et a glissé vers la droite.  Si le bâtiment était dressé verticalement, cela se verrait comme l’hélicoptère glissant au-dessus du bord du toit et sur le point de tomber.

Puis, alors que Wendy lâchait l’étiquette noire et était poussée loin du demi-hélicoptère, hurlant et s’agitant alors qu’elle se déplaçait rapidement le long des fils de gauche à droite de la scène.  Sur le film, cela serait vu comme Wendy tombant du haut de l’immeuble vers une mort inévitable sur le sol de la rue au pied de l’immeuble.  J’étais hypnotisé et je pouvais sentir mon cœur battre.

Puis, un mouvement de droite, comme mon père, dans sa cape rouge vif qui était projetée par le vent de l’éventail, tirait de droite à gauche, le long des fils.  Wendy se dirigeait vers mon père, les pieds en premier et mon père se dirigeait vers Wendy, qui criait encore; le bleu de sa tenue et le rouge de la cape et des bottes faisant une scène époustouflante et inoubliable.

Sur le film, nous voyions Wendy tomber de l’hélicoptère puis perdre son emprise sur la ceinture de sécurité noire, tombant vers sa mort.  Nous voyions alors le moment emblématique où mon père volait du sol de la rue, dans les airs pour attraper Wendy et la sauver.

Au moment où mon père et Wendy se sont rencontrés dans les airs dans une étreinte dramatique, sur ces fils, nous avons assisté au moment emblématique de l’écran où Lois Lane tombait à sa mort, pour être prise dans les airs et sauvée par Superman!

En quelques instants, avec un autre choc soudain, le demi-hélicoptère s’est déplacé le long des fils vers mon père et Wendy.  Mon père avait Wendy dans le bras et il a tendu la main et a attrapé la jambe de l’hélicoptère, car il a failli les frapper.  Il a également sauvé l’hélicoptère.  La scène s’est terminée avec mon père, Wendy et l’hélicoptère retournant sur le toit du gratte-ciel, où la sécurité serait trouvée.

Mon père était le cascadeur de Christopher Reeve (connu sous le nom de cascadeur-double), il y en avait quelques-uns couvrant différentes spécialités, et Wendy Leach était la cascadeuse de Margot Kidder.  La photo ci-dessus est celle de mon père et de la merveilleuse Wendy Leach ce jour-là.  Dans la scène du film, quand on ne peut pas voir les visages de Superman et Lois Lane, c’est mon père et Wendy.

Superman a sauvé Lois Lane pour la première fois et j’étais là pour en être témoin en personne. Ce moment tout à fait magique est resté gravé dans ma mémoire depuis. Mon cœur a éclaté de fierté lorsque Richard Donner a appelé la fin de la scène et littéralement tout le monde; Apparemment, des centaines de personnes sur cette immense scène ont applaudi mon père et Wendy.

Faites défiler vers le bas pour des photos et des clips vidéo, y compris un clip de mon père avec Wendy, en répétition sur les fils hauts.

Heureusement, M. Donner ne m’a jamais rien fait d’horrible en s’asseyant dans le fauteuil de son directeur.  Il est simplement venu vers moi et m’a dit que mon père était « … l’un des meilleurs Cascadeurs avec lesquels (il) ait jamais travaillé. » et lui aussi m’a frotté la tête et a continué sa journée.

In English:

I am enjoying my early morning cup of coffee and, as I sit here and contemplate the day ahead, I am thinking about Superman and how devoid of a truly inspirational leader our society and world truly are. Thoughts of Superman take me back to my childhood.

My childhood was a creative environment and experience.  I count myself lucky, for that. On one occasion, I was allowed to sit in the Director’s chair!  This chair was made of light wood and was foldable.  It had black material for the seat and the back rest was of the same black material but with one difference; in bold white capital letters, the word ‘DIRECTOR’. 

This was no ordinary chair.  Here, in what had been called the ‘007 Stage’; the largest stage of its kind in the world back then, in 1977/8, this chair was nothing short of a throne!

The Director was more than a King.  He was God.  Everyone understood that.  His name was Richard Donner. In spite of the “If you sit in that chair you will be….” variety of scary stories that were told to me while I sat there, the cast and crew of this magical film production would rub my head fondly as they walked by, and they would make comments about how talented my dad was.  These comments would fill me with pride.

A woman appeared next to me at one point.  She sat beside me and she was dressed in a light yellow suit.  She told me that her name was Wendy and she also recounted how much she loved working with my dad, how amazing he was at his job and how safe she felt working alongside him for he, like her, was a consummate professional.  She told me that sandwiches would be coming to me shortly and that I was about to watch a little bit of movie history being made. 

Wendy got up and walked away; calling back to me something about how a few other children would be joining me and that I was to protect the Director’s chair at all costs!

The lighting changed.  The area that I was in, and the few children who came and sat near me, were plunged into darkness.  All of the film cameras, the vast lengths of cables and much of the equipment and the crew that were managing it, were rendered invisible.  Silence fell upon the whole area and we all knew well that not a word, not a movement, nothing must make a sound.

I looked across at the main stage scene.  In front of me, spread out on the floor, was the side of a massive skyscraper!  It was surreal.  From right to left I could see row upon row of office windows as the skyscraper laid flat; just the depth of the windows and a slight area behind (under) them.  I looked along the expanse of the scene before me and moved my eyes to the left. 

There, I saw some of the crew adjusting something very odd.  It was one half, from nose to tailfin, of a bright red helicopter!  It was being wedged into place at a peculiar angle; as if teetering on the edge of the skyscraper rooftop.  All of this, laid completely horizontally on the floor.

The lights suddenly came on again and a crew member brought me, and the other children, a big tray of sandwiches which we all hungrily accepted and grabbed in our excitement.  My dad appeared from nearby.  He was dressed in a way that made me smile with pride; apart from the black wig that had been glued to his otherwise bald head, which made me laugh!  

His bright outfit stood out like a beacon and the effect of it was fascinating, for I could see the studio crew all just looking at him, in awe.  They were as in awe of the outfit as they were of my dad.  This costume was incredibly famous and represented childhood dreams, hope and respect.  That said, it was very odd; just so unlike anything or anyone else.

The lights went off again and across the stage the lighting was set to represent night time and street lights.  There were lights on along what was supposed to be the top of this horizontal building and there were lights on in the half-helicopter.  A huge fan was switched on and this created a wind that blew up the building (or right to left as if toward the half-helicopter). 

I looked to the right and saw something utterly fantastic.  It was my dad, high on a wire; the red cape of his iconic costume flapping in the breeze caused by the enormous fan.  My dad was positioned at what would be the bottom of the building, if it were to be stood upright.

Then, activity to my left.  I saw Wendy get into position; she two was on a wire with her hands holding onto a black tag or rope, of some sort, that was coming from within the half-helicopter.  Wendy’s skirt and hair were being buffeted by the wind of the fan.  The crew retreated in synchronised movement and I saw Richard Donner move and yell “Okay,…. ACTION”.

The movie’s theme tune played in the background and suddenly my heart      leapt as a shocking noise filled the stage; Wendy was screaming!  My heart was in my mouth and the children I was with all gasped in shock at what we thought was something going wrong.  The half-helicopter shook and, as Wendy screamed, it moved and slid along to the right.  If the building was stood up vertically, this would be seen as the helicopter slipping over the edge of the rooftop and about to fall.

Then, as Wendy let go of the black tag and was thrust away from the half-helicopter, screaming and flailing as she moved speedily along the wires from the left, to the right of the scene.  On film, this would be seen as Wendy falling from the top of the building towards an inevitable death on the street floor at the foot of the building.  I was mesmerised and I could feel my heart pounding.

Then, a movement from the right, as my dad, in his bright red cape that was billowed by the wind of the fan, shot from right to left, along the wires.  Wendy was heading toward my dad, feet first and my dad was headed toward Wendy, who was still screaming; the blue of his outfit and the red of the cape and boots making a stunning and unforgettable scene.

On film, we would see Wendy falling from the helicopter and then losing her grip on the black seat belt, falling toward her death.  We would then see the iconic moment that my dad would fly from the street floor, up into the air to catch Wendy and save her.

In the moment that my dad and Wendy met each other in mid air in a dramatic embrace, on these wires, we witnessed the iconic screen moment when Lois Lane was falling to her death, to be caught in mid-air and saved by Superman!

Within moments, with another sudden shock, the half-helicopter moved along the wires toward my dad and Wendy.  My dad had Wendy in his arm and he reached out and grabbed the leg of the helicopter, as it almost hit them.  He saved the helicopter, too.  The scene ended with my dad, Wendy and the helicopter moving back to the rooftop of the skyscraper, where safety would be found.

My dad was Christopher Reeve’s stunt-man (known as stunt-double), there were a few covering different specialities, and Wendy Leach was the stunt-woman for Margot Kidder.  The photo above is of my dad and the wonderful Wendy Leach on that very day.  In the movie scene, when you cannot see the faces of Superman and Lois Lane, it is my dad and Wendy.

Superman saved Lois Lane for the first time and I was there to witness it in person. This utterly magical moment has remained etched in my memory ever since. My heart burst with pride as Richard Donner called the end of the scene and literally everyone; seemingly hundreds of people on this massive stage, gave a most rapturous applause to my dad and Wendy.

Here’s a video clip of my dad, with stunt woman Wendy Leach, as they practised flying on wires. (This is an excerpt from a video posted on YouTube by the film makers. I will add the name of the video, shortly).

Here is another iconic scene, showing my dad again in another heroic act of Superman’s.

Fortunately, Mr. Donner never did anything awful to me for sitting in his Director’s chair.  He simply came over to me and told me that my dad was “…one of the best Stunt-Men (he) had ever worked with.” and he too then gave my head a rub and went on with his day.

My dad went on to make further Superman films.

Here is a photo of my dad flying, with Wendy Leach clinging on to him, as the three arch super-villains in Superman 2, take Lois and Lex Luthor to find Superman at his ice crystal ‘house’. You may imagine the awe upon my face as I watched my dad and these talented performers at their work; their art, their craft.

(c) Deano Parsons. 2021.



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